Foto: Freepik

Um estudo de satélite acaba de mudar a forma como rastreamos microplásticos em escala global

Cerca de 8 milhões de toneladas de plástico entram nos oceanos a cada ano

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Se vamos enfrentar nosso problema de poluição por microplásticos, precisamos entender melhor onde estão esses fragmentos e partículas – e um novo estudo sugere que adaptar as medições de satélite pode ser uma maneira de fazer exatamente isso.

No momento, as estimativas de microplásticos no oceano baseiam-se na pesca de arrasto em áreas específicas com redes e na avaliação do movimento com base nos padrões de circulação oceânica. Há muito espaço para melhorias quando se trata de descobrir onde essas partículas de plástico estão e como elas podem se mover ao longo do tempo.

É aí que entram as leituras de satélite, e em particular as leituras de satélite da rugosidade da superfície do oceano dos satélites meteorológicos Cyclone Global Navigation Satellite System (CYGNSS): essa rugosidade parece estar correlacionada à presença de microplásticos.

“Estávamos fazendo essas medições de radar da rugosidade da superfície e usando-as para medir a velocidade do vento, e sabíamos que a presença de coisas na água altera sua capacidade de resposta ao meio ambiente”, diz o cientista espacial e climático Chris Ruf , da Universidade de Michigan.

“Então, tive a ideia de fazer tudo ao contrário, usando mudanças na capacidade de resposta para prever a presença de coisas na água.”

Ruf e seus colegas pensam que o que os satélites estão captando são surfactantes – compostos oleosos que geralmente acompanham os microplásticos na água e que reduzem a tensão superficial onde o oceano encontra o ar.

Quando os pesquisadores compararam suas leituras e previsões de satélite com medições reais e modelos atuais de microplásticos oceânicos, eles encontraram uma forte correlação, sugerindo que a técnica funciona.

Significaria uma imagem muito mais precisa da poluição microplástica nos oceanos agora é possível. As leituras de satélite mostraram picos de plástico no Atlântico Norte e no Pacífico durante os meses de verão do hemisfério norte, por exemplo, enquanto as concentrações no hemisfério sul atingem o pico durante janeiro e fevereiro.

Este novo método de rastreamento inovador também significa que as fontes de microplásticos podem ser identificadas mais facilmente. Os novos dados mostram picos nas concentrações de microplásticos na foz do rio Yangtze, por exemplo, há muito considerada uma das principais fontes desse tipo de poluição do oceano.

“Uma coisa é suspeitar de uma fonte de poluição de microplásticos, outra é ver isso acontecendo”, diz Ruf . “Os dados de microplásticos que estavam disponíveis no passado eram tão esparsos, apenas breves instantâneos que não podem ser repetidos.”

Com cerca de 8 milhões de toneladas de plástico entrando nos oceanos a cada ano, limpá-los já é uma tarefa gigantesca. Saber onde esse plástico está localizado e como ele se move pode nos ajudar a fazer o trabalho com mais rapidez e eficiência, ao mesmo tempo que garante que o novo plástico não continue a poluir o meio ambiente.

As correntes de água e temperaturas locais predominantes (que afetam a mistura da camada de água) são provavelmente responsáveis ​​pelas variações nas concentrações de microplásticos, dizem os pesquisadores; minúsculos fragmentos de plástico podem viajar por centenas de milhares de quilômetros nas ondas.

Os pesquisadores já estão tentando estabelecer parcerias com organizações de limpeza do oceano para fazer um bom uso dos dados. Porém, primeiro, essas leituras precisarão ser verificadas e verificadas com mais medições de campo reais.

“Ainda estamos no início do processo de pesquisa, mas espero que isso possa ser parte de uma mudança fundamental na forma como rastreamos e gerenciamos a poluição microplástica”, disse Ruf .

A pesquisa foi publicada no IEEE Transactions on Geoscience and Remote Sensing.

Fonte ScienceAlert